close
close

Hoe delicate gesprekken leidden tot het onwaarschijnlijke einde van de saga van Julian Assange

Hoe delicate gesprekken leidden tot het onwaarschijnlijke einde van de saga van Julian Assange

Ongeveer anderhalf jaar geleden presenteerde een advocaat van Julian Assange de federale aanklagers in Virginia met een langlopend verzoek: de zaak tegen de oprichter van WikiLeaks afwijzen.

Het was een gedurfde vraag, aangezien Assange honderdduizenden geheime documenten had gepubliceerd en misschien wel de meest prominente gevangene ter wereld was die te maken kreeg met een uitleveringsverzoek van de Amerikaanse overheid.

Op dat moment was het ministerie van Justitie verwikkeld in een langdurige strijd voor Britse rechtbanken om hem voor berechting naar de Verenigde Staten te sturen.

Toch lag in dat verzoek, verteld door een ingewijde, de kiem voor het ondenkbare moment van woensdag: Assange stapt uit een Amerikaans gerechtsgebouw op een afgelegen eiland in de westelijke Stille Oceaan en begint aan zijn reis naar huis, nadat hij twaalf jaar in ballingschap en gevangenis heeft gezeten.

“Hoe voelt het om een ​​vrij man te zijn, meneer Assange?” riep iemand.

Hij glimlachte en knikte en liep door. Er moest nog een vlucht worden genomen om hem naar huis te brengen, naar Australië.

De schikking vond plaats tegen de achtergrond van een moeizaam uitleveringsproces, dat geen enkele garantie bood dat de zelfverklaarde voorvechter van de vrijheid van meningsuiting ooit zou worden overgedragen voor vervolging. Ook bood het geen enkele erkenning door Amerikaanse autoriteiten van de ruim vijf jaar die hij al in een Britse gevangenis had doorgebracht.

Correspondent Aziz Al-Sa’afin van 1News Australia doet verslag van de toekomst van de WikiLeaks-oprichter.

Uiteindelijk werd er een reeks voorstellen en tegenvoorstellen gedaan om meningsverschillen op te lossen: de wens van het ministerie van Justitie om een ​​bekentenis van schuldigverklaring en Assange’s weigering om voet aan wal te zetten in de continentale VS, waar hij zich allerlei potentieel rampzalige scenario’s voorstelde.

De overeenkomst omvatte ook veiligheidskleppen die de vrijheid van Assange in Australië zouden garanderen in het onwaarschijnlijke geval dat een rechter de overeenkomst op het laatste moment zou verwerpen.

Dit rapport is gebaseerd op interviews met mensen die bekend zijn met de onderhandelingen en de zaak in het algemeen. Zij spraken met The Associated Press op voorwaarde van anonimiteit om het proces te bespreken. Ook is er gekeken naar rechtbankverslagen.

De vrijlating van Assange op de onwaarschijnlijke locatie van Saipan, de hoofdstad van de Noordelijke Marianen, sloot een polariserende juridische saga af die zich uitstrekte over drie presidentiële regeringen en meerdere continenten.

Dat zou vijf jaar geleden ondenkbaar zijn geweest. Dat was het moment waarop het ministerie van Justitie de aanklacht openbaar maakte toen de Britse autoriteiten een bebaarde en schreeuwende Assange uit de Ecuadoriaanse ambassade haalden, waar hij zich de afgelopen zeven jaar had verschanst.

1News Australië-correspondent Aziz Al Sa’afin doet verslag van het langdurige juridische verhaal rond de oprichter van WikiLeaks.

Assange zocht in 2012 zijn toevlucht nadat hij op borgtocht was vrijgelaten terwijl hij werd uitgeleverd aan Zweden in een onderzoek naar seksueel misbruik, dat later werd geseponeerd.

Hij bleef daar, uit angst voor arrestatie en uitlevering aan de VS in verband met de ontvangst en publicatie door WikiLeaks van honderdduizenden oorlogslogboeken en diplomatieke telegrammen waarvan Amerikaanse aanklagers zeggen dat hij samenspande met legerinlichtingenanalist Chelsea Manning om deze illegaal te verkrijgen.

Ten tijde van zijn aanklacht was Assange misschien wel beter bekend vanwege de betrokkenheid van WikiLeaks bij de Amerikaanse presidentsverkiezingen van 2016. De website die geheimen openbaarde, publiceerde toen delen van schadelijke e-mails over de Democratische presidentskandidaat Hillary Clinton. Deze e-mails waren gestolen door Russische militaire inlichtingenofficieren. Volgens functionarissen was dit schaamteloze inmenging in de verkiezingen door Moskou.

De onthullingen brachten Trump ertoe om tijdens de campagne op gedenkwaardige wijze te verklaren: “WikiLeaks, ik hou van WikiLeaks.”

Binnen het ministerie van Justitie was de mening anders dat Trump binnenkort leiding zou geven. Procureur-generaal Jeff Sessions noemde de arrestatie van Assange in 2017 een prioriteit te midden van het harde optreden tegen het lekken van geheime informatie.

Assange omhelsde zijn vrouw Stella Assange en vader John Shipton die op het asfalt stonden te wachten, maar ontweek de media op een persconferentie minder dan twee uur nadat hij was geland.

Het misdrijf waar het hier om ging, was niet de inmenging in de verkiezingen, maar de diplomatieke berichten van jaren eerder.

De regering-Obama had uitgebreid gedebatteerd over de aanklacht tegen Assange, maar heeft geen aanklacht ingediend op grond van de Spionagewet – die het verkeerd omgaan met nationale defensie-informatie strafbaar stelt – deels vanwege de bezorgdheid dat dit zou kunnen worden gezien als een aanval op de journalistiek.

Maar het ministerie van Justitie in de Trump-regering koos een andere aanpak. Het bestaan ​​van een strafzaak werd onbedoeld onthuld door een fout bij het indienen in 2018.

De eerste nauw op maat gemaakte aanklacht die maanden later werd vrijgegeven, was een telling van computerinbraken waarbij hij werd beschuldigd van samenzwering met Manning om een ​​wachtwoord te kraken dat haar toegang op een hoger niveau gaf tot geheime computernetwerken.

Binnen enkele weken maakte de afdeling zeventien andere aanklachten bekend waarin hij werd beschuldigd van het overtreden van de Spionagewet door het verkrijgen en verspreiden van de geheime documenten.

Aanklagers zeggen dat hij de grens heeft overschreden door te verzoeken om het hacken van computernetwerken voor geheime informatie en door zonder onderscheid geheimen te publiceren, waaronder de niet-geredigeerde namen van bronnen die informatie aan het Amerikaanse leger hebben verstrekt.

WikiLeaks-oprichter Julian Assange maakt een gebaar na de landing op RAAF-vliegbasis Fairbairn in Canberra.

De aanhangers van Assange hebben jarenlang volgehouden dat hij een openbare dienst van onschatbare waarde heeft geleverd door militair wangedrag in de buitenlandse oorlogen van Amerika aan de kaak te stellen, op dezelfde manier waarop journalisten dat moeten doen.

De zaak was juridisch niet eenvoudig. Er waren ook logistieke complicaties.

Nu Assange gevangen zat in de Belmarsh-gevangenis in Londen, probeerde het ministerie van Justitie met horten en stoten zijn uitlevering veilig te stellen. Dit was een proces dat uit meerdere stappen bestond en waarbij rechters, samen met Assange, garanties wilden dat hij zichzelf kon verdedigen door een beroep te doen op de bescherming van het Eerste Amendement zoals die in Amerika geldt.

Nu de vooruitzichten voor de transfer van Assange op het spel stonden, zag zijn team de aanwezigheid van een meer persvriendelijke procureur-generaal, Merrick Garland, als een potentiële opening om te proberen tot een oplossing in de zaak te komen.

Ongeveer anderhalf jaar geleden, tijdens de eerste inhoudelijke communicatie tussen de twee partijen, hield een advocaat van Assange een presentatie voor de aanklagers van het ministerie van Justitie in Virginia, waarin hij verzocht om de aanklacht in te trekken.

De aanklagers luisterden en hoewel het idee onuitvoerbaar was, kwamen ze maanden later met een tegenvoorstel: Zou Assange overwegen om een ​​schuldbekentenis af te leggen?

Het Assange-team antwoordde dat het open stond om die mogelijkheid te onderzoeken, maar dat het twee lijnen in het zand had over wat een resolutie zou moeten inhouden.

Hij zou geen extra gevangenisstraf accepteren en geen voet op Amerikaans grondgebied zetten, gezien de zorgen die hij en zijn aanhangers delen over wat de Amerikaanse regering hem zou kunnen aandoen.

De advocaten van Assange brachten het idee naar voren van een pleidooi voor een misdrijf, dat volgens de regels van de federale rechtbank op afstand kon worden ingevoerd zonder dat Assange naar Amerika hoefde te reizen.

Toen dat idee de eindstreep niet kon halen, bespraken de twee partijen de mogelijkheid dat WikiLeaks als organisatie schuldig zou pleiten aan een misdrijf en Assange aan een misdrijf, zei een van de mensen, die een algemene inspanning van beide partijen beschreef ‘om Ja.”

De onderhandelingen vonden grotendeels plaats met aanklagers in het oostelijke district van Virginia, waar de zaak was aangeklaagd, maar in de laatste maanden met functionarissen voor nationale veiligheid van het ministerie van Justitie.

Ambtenaren van het ministerie die een bekentenis van Assange wilden, gaven uiteindelijk blijk van respect voor zijn belangrijkste eisen door een concept te opperen waarin hij de deal buiten de 50 staten kon sluiten, extra gevangenisstraf kon vermijden en uit de gevangenis in Groot-Brittannië kon worden vrijgelaten, aldus de bron.

Dat ‘concept leidde vervolgens tot wekenlang serieus heen en weer gepraat’, aldus de persoon.

Er was een beperkt aantal locaties dat aan die criteria voldeed – Guam is er één – maar Saipan werd geselecteerd.

“Het ministerie van Justitie komt tot een oplossing in pleidooizaken wanneer het ministerie denkt dat het een oplossing kan bereiken die de beste belangen van de Verenigde Staten dient.

“Dat is wat we hier hebben gedaan”, zei Garland donderdag op een niet-gerelateerde persconferentie toen hem werd gevraagd waarom de afdeling de zaak had opgelost.

Vanuit het perspectief van het ministerie van Justitie waren de meer dan vijf jaar die hij in een zwaarbewaakte Britse gevangenis doorbracht vergelijkbaar met, of misschien zelfs hoger dan, de straf die hij in de VS had kunnen krijgen.

Al die tijd verliep het uitleveringsproces gespannen en traag.

In maart oordeelde een Britse rechtbank dat Assange niet kon worden uitgeleverd tenzij de Amerikaanse autoriteiten zouden garanderen dat hij de doodstraf niet zou krijgen en dezelfde verdediging van de vrijheid van meningsuiting zou kunnen gebruiken als een Amerikaans staatsburger.

De VS hebben deze garanties gegeven.

Maar de advocaten van Assange accepteerden alleen dat hij niet met de doodstraf te maken zou krijgen en zeiden dat de verzekering dat Assange het Eerste Amendement kon ‘verheffen en erop kon vertrouwen’ niet voldeed aan de bescherming die hij verdiende.

Vorige maand oordeelde een rechtbank dat hij in beroep kon gaan tegen zijn uitleveringsbevel, nadat rechters hadden gezegd dat de VS ‘duidelijk onvoldoende’ garanties had gegeven.

Belangrijk is dat in de schikking een aantal voorwaarden waren opgenomen voor het geval de rechter de schikking niet zou goedkeuren.

Dat omvatte een voorwaarde die Assange toestond zich terug te trekken uit de deal en terug te keren naar Australië, aangezien de twee partijen een beperkte periode hadden om te proberen over een nieuw resultaat te onderhandelen om hetzelfde resultaat te bereiken. En als de rechter erop stond hem vast te houden, stemde het ministerie van Justitie ermee in de aanklacht tegen Saipan af te wijzen.

Achter de schermen zetten Australische autoriteiten zich in voor zijn vrijlating. Zo vroeg de overheid het ministerie van Justitie in een brief in april om een ​​schikking te overwegen om de zaak te beëindigen, aldus een bron die bekend is met de zaak.

De Amerikaanse president Joe Biden vertelde verslaggevers die maand dat zijn regering “overwoog” de zaak te laten vallen. Een functionaris van het Witte Huis zei deze week dat het Witte Huis niets te maken had met de pleidooiovereenkomst.

Volgens het Londense Hooggerechtshof werd de deal met de VS op 19 juni bereikt, een van de vele acties achter de schermen die tot de vrijheid van Assange hebben geleid.

Diezelfde dag stond zijn vrouw, Stella Assange, voor een camera buiten de gevangenis van Belmarsh en nam een ​​video op waarin ze zei dat ze verwachtte dat haar man binnenkort aan het einde van zijn beproeving zou zijn.

“Ik heb er nu vertrouwen in dat deze periode in ons leven voorbij is”, zei ze.

De video werd pas bijna een week later vrijgegeven toen Assange in de lucht was op weg naar Saipan en nadat het woord over de pleidooiovereenkomst naar buiten was gekomen.

“Als je dit ziet, betekent dit dat hij eruit is”, zei WikiLeaks-hoofdredacteur Kristinn Hrafnsson in dezelfde video.

Woensdagochtend werd Saipan – een landelijk eiland in de Stille Oceaan, het toneel van een strijd tussen de VS en Japan uit de Tweede Wereldoorlog en, meer recentelijk, een duikbestemming met weelderige golfbanen – de onwaarschijnlijke locatie van een historische coda voor een sensationeel geval.

Na een marathonvlucht van Londen naar Bangkok naar de eindbestemming arriveerde Assange woensdagochtend bij het grote federale gerechtsgebouw van het eiland.

Het werd vier jaar geleden geopend en beschikt over torenhoge pilaren en een indrukwekkend uitzicht op zee.

De witharige Assange stapte het gerechtsgebouw binnen in een donker pak met een goudkleurige stropdas om de nek.

In de rechtszaal leek hij ontspannen. Hij zette een bril op, bestudeerde de documenten en maakte af en toe een grapje.

Toen de rechter vroeg of hij tevreden was met de pleidooivoorwaarden, antwoordde hij: “Het kan afhangen van de uitkomst”, wat tot gelach in de rechtszaal leidde.

Na het pleidooi verklaarde de rechter hem tot een “vrij man” en keerde Assange terug naar huis in Australië, waar hij herenigd werd met zijn vrouw en vader, John Shipton, die die week tegen de Australian Broadcasting Corporation zei dat “radslagen maken een goede uitdrukking is van de vreugde die iemand voelt.”

Hij zei dat zijn zoon nu “op en neer over het strand zou kunnen lopen en het zand tussen zijn tenen zou kunnen voelen in de winter, die heerlijke kou, en zou kunnen leren hoe je geduldig moet zijn en een paar uur met je kinderen kunt spelen. Al het moois van het gewone leven.”

Wat Assange betreft, zijn toekomst in Australië is nog steeds zeker. Hij vermeed de media op een persconferentie donderdag, waar zijn vrouw suggereerde dat hij uitkeek naar kleinere genoegens.

“Julian is van plan om elke dag in de oceaan te zwemmen,” zei ze. “Hij is van plan om in een echt bed te slapen. Hij is van plan om echt eten te proeven en hij is van plan om van zijn vrijheid te genieten.”